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¿POR QUE LOS ADULTOS MAYORES NECESITAN COMER MÁS PROTEÍNA?

Lunes 26 de Octubre de 2020
Los adultos mayores necesitan comer más alimentos ricos en proteínas cuando pierden peso, si enfrentan una enfermedad crónica o aguda, o están en el hospital.
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Durante estos períodos estresantes, los cuerpos envejecidos procesan las proteínas de manera menos eficiente, por eso necesitan más para mantener la masa muscular y la fuerza, la salud ósea y otras funciones fisiológicas esenciales.

Expertos sugieren que incluso los adultos mayores sanos, necesitan más proteínas que cuando eran más jóvenes para ayudar a preservar la masa muscular. Sin embargo, hasta un tercio de los seniors, no comen una cantidad adecuada por razones que van desde la falta de apetito, problemas dentales o deficiencia gustativa, hasta dificultad para tragar y recursos financieros limitados. Combinado con una tendencia a volverse más sedentarios, esto puede causar que se deterioren los músculos, se comprometa la movilidad, se tarde más en recuperarse de enfermedades, y en la pérdida de independencia.

Impacto en el funcionamiento 

Investigaciones recientes sugieren que los adultos mayores que consumen más proteínas tienen menos probabilidades de perder su capacidad de realizar funciones cotidianas: vestirse, levantarse de la cama, subir un tramo de escaleras y otras. En un estudio de 2018, que hizo un seguimiento de más de 2,900 adultos mayores durante 23 años, investigadores encontraron que aquellos que consumían la mayor cantidad de proteínas tenían un 30% menos de probabilidades de tener una discapacidad funcional que aquellos que comían menos cantidad.

Si bien no es concluyente (para comenzar, los adultos mayores que comen más proteínas pueden ser más saludables), “nuestro trabajo sugiere que los adultos mayores que las consumen más tienen mejores resultados de salud”, dijo Paul Jacques, coautor del estudio y director del programa de epidemiología nutricional en el Centro USDA Jean Mayer de Investigación sobre Nutrición Humana del USDA de la Universidad Tufts.

En otro estudio, que se publicó en 2017, y siguió a casi 2,000 adultos mayores durante seis años, las personas que consumieron la menor cantidad de proteínas presentaron casi el doble de probabilidades de tener dificultades para caminar o subir escalones que las que comían más, más allá de sus conductas de salud, condiciones crónicas y otros factores.

“Mientras que comer una cantidad adecuada de proteínas no va a prevenir la pérdida de músculo asociada con la edad, no comer suficiente puede ser un factor muy perjudicial, que haga que los adultos mayores pierdan músculo más rápido.

Ingesta recomendada 

Entonces, ¿cuánta proteína deben comer las personas mayores? El estándar que se cita con frecuencia es la cantidad diaria recomendada 0.8 gramos de proteína por kilogramo de peso corporal.

Para una mujer de 68 Kilos, eso se traduce en comer 55 gramos de proteína al día; para un hombre de 80 Kilos, requiere comer 64 gramos.

Para poner esto en perspectiva, una porción de 6 onzas de yogur griego tiene 18 gramos de proteína; una media taza de queso, 14 gramos; una porción de 3 onzas de pollo sin piel, 28 gramos; media taza de lentejas, 9 gramos; y una taza de leche, 8 gramos. 

Después de revisar evidencia adicional, en 2013, un grupo internacional de médicos y expertos en nutrición recomendó que los adultos mayores saludables consumieran de 1 a 1.2 gramos de proteína por kilogramo de peso corporal por día, un aumento del 25% al 50% sobre la RDA (de 69 a 81 gramos para una mujer de 68 Kilos, y de 81 a 98 gramos para un hombre de 80 Kilos). Sus recomendaciones fueron posteriormente aceptadas por la Sociedad Europea de Nutrición Clínica y Metabolismo.

Cuando la enfermedad es un problema

Para las personas mayores con enfermedades agudas o crónicas, el grupo sugirió un consumo de proteínas de 1.2 a 1.5 gramos por kilogramo de peso corporal, agregando que la cantidad necesaria precisa “depende de la enfermedad, y de su gravedad” y otros factores. (A un nivel de 1.5 gramos por kilogramo, una mujer de 68 kilos tendría que comer 102 gramos de proteína diaria, mientras que un hombre de 80 Kilos tendría que comer 123 gramos). Incluso, dijeron que podrían ser necesarios niveles aún más altos, hasta 2 gramos por kilogramo de peso corporal, para adultos mayores que están gravemente enfermos o desnutridos.

(Estas recomendaciones no se aplican a los adultos mayores con enfermedad renal, que no deberían aumentar su ingesta de proteínas a menos que estén en diálisis, según los expertos).

“La proteína se vuelve mucho más importante durante eventos en la vida de un adulto mayor que previenen que usen sus músculos como antes, como un reemplazo de cadera o rodilla”, dijo Stuart Phillips, director del Centro de Investigación de Nutrición, Ejercicio y Salud de la Universidad de McMaster, en Canadá.

Todas las formas de proteína están bien. 

La proteína animal contiene los nueve aminoácidos esenciales que nuestros cuerpos necesitan; la proteína vegetal no. Si eres vegetariano, “solo se necesita más trabajo para equilibrar todos los aminoácidos en tu dieta, al comer una variedad de alimentos”, dijo Denise Houston, profesora asociada de gerontología y medicina geriátrica de la Escuela de Medicina Wake Forest en Carolina del Norte. De lo contrario, “normalmente recomendaría tener un poco de proteína animal en la dieta”. Mientras la carne roja sea magra y no la comas a menudo, “está bien”, agregó.

Suplementos. ¿Qué pasa con los suplementos de proteína en polvo o líquido? “Generalmente no hay necesidad de suplementos a menos que alguien esté desnutrido, enfermo o hospitalizado”, dijo Volpi.

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